John Pilger. (Photo: Marjorie Lipan / Flickr)

Le légendaire correspondant étranger décédé à l’âge de 84 ans était surveillé et ciblé par une unité de propagande britannique secrète, selon des dossiers déclassifiés.

Des dossiers récemment déclassifiés montrent comment le gouvernement britannique a surveillé secrètement le journaliste australien John Pilger et a cherché à le discréditer en encourageant ses contacts dans les médias à l’attaquer dans la presse.

Pilger, qui est décédé à Londres le 30 décembre 2023 était surtout connu pour ses nombreux documentaires dénonçant les politiques des gouvernements américain, britannique et australien.

Son film, Stealing a Nation, montrait comment la Grande-Bretagne avait expulsé la population autochtone des îles Chagos pour faire place à une base militaire américaine, tandis que Death of a Nation exposait comment le génocide au Timor oriental “s’est produit avec la connivence de la Grande-Bretagne, des États-Unis et de l’Australie”.


Dossier secret

En 1975, l’unité secrète de propagande de la guerre froide du Foreign Office, l’Information Research Department (IRD), a ouvert un dossier sur Pilger.

Cette année-là, Mme J. O’Connor Howe, fonctionnaire de l’IRD, s’est plainte que l’émission télévisée de Pilger diffusée au Royaume-Uni, “A Nod and a Wink”, avait accordé “un traitement tout à fait sympathique aux piquets de Shrewsbury”, lorsque plusieurs syndicalistes ont été injustement condamnés et emprisonnés.

Howe a ajouté : “Il faut espérer que John Pilger et ses semblables ne deviennent pas influents dans leur couverture de l’actualité”. Un autre fonctionnaire a répondu que “les hochements de tête et les clins d’œil de Pilger doivent être surveillés de plus près”.

Bien que l’IRD ait été fermé en 1977, le dossier de Pilger a été transféré à l’organisation qui lui a succédé, la Special Production Unit (SPU), et le Foreign Office a continué à suivre ses mouvements au cours des années suivantes.


Le “travail à la hache”

À la fin des années 1970 et au début des années 1980, Pilger s’est rendu en Asie du Sud-Est pour tourner Year Zero: The Silent Death of Cambodia et Cambodia: Year One.

Ces documentaires couvrent la campagne secrète de bombardements de Washington sur le Cambodge pendant la guerre du Viêt Nam et la responsabilité partielle des États-Unis et de la Grande-Bretagne dans les brutalités commises par le régime de Pol Pot.

Pendant toute cette période, le gouvernement britannique a surveillé les activités de Pilger et a comploté pour lancer des contre-mesures à son encontre.

Le bureau du Premier ministre de l’époque, Margaret Thatcher, a demandé en privé à l’ambassade britannique à Bangkok des “informations sur le parcours journalistique de Pilger”.

Elle a spécifiquement demandé “des exemples de tout matériel de Pilger sur le Vietnam/Cambodge au cours de la période 1968-78, et des exemples de son travail critiquant la politique intérieure du Royaume-Uni”.

En septembre 1980, Thomas J. Duggin, fonctionnaire de l’ambassade britannique à Bangkok, notait que le travail de Pilger sur le Cambodge “méritait une réponse avant que son film ne soit projeté – un sujet qui mériterait peut-être l’attention de Peter Joy”.

Peter Joy n’était pas un diplomate ordinaire. Il était à la tête de la très secrète Unité éditoriale spéciale (UES) de l’IRD, qui planifiait et exécutait des opérations de “propagande noire” dans le monde entier contre ceux qui étaient considérés comme menaçant les intérêts de la Grande-Bretagne.

Dans ce cadre, l’UES travaillait en étroite collaboration avec le MI6 pour produire des rapports à partir de fausses sources et d’organisations fictives, et diffuser dans la presse des informations stratégiquement précieuses.

Ce que Duggin semble suggérer, en d’autres termes, c’est que le Foreign Office a secrètement inspiré une opération contre Pilger avant la sortie de son film.


Le dossier d’accusation

Le Foreign Office a ensuite établi un dossier d’accusation sur Pilger et a cherché un journaliste qui serait prêt à mener un “travail de hachette” sur lui.

Un tel article pourrait s’appuyer sur “les commentaires des deux ambassades de Bangkok [le Royaume-Uni et les États-Unis] pour contrer les impressions créées par les reportages de Pilger”.

L’ambassade a également obtenu des informations de “l’un des associés de Pilger” qui lui a parlé en privé “de ses motivations et de ses activités” dans la région. L’identité de cette personne n’est pas claire.

En fin de compte, “la réticence d’un journaliste” à mener à bien ce travail a fait échouer le plan du ministère des affaires étrangères visant à contrer le reportage de Pilger sur le Cambodge.

Il n’est toutefois pas certain que le Foreign Office ait réussi à inspirer d’autres attaques contre Pilger.

De nombreux documents du dossier de Pilger ont été retirés, certains devant rester classifiés  jusqu’en 2041.


Je ne peux qu’éclater de rire

Le Foreign Office a souvent parlé de Pilger en des termes enflammés. Son travail sur l’Asie du Sud-Est ressemblait à une “voix cynique du Kremlin”, a déclaré un fonctionnaire du Foreign Office, tandis qu’un autre se plaignait qu’il “ressemblait à un travail de relations publiques pour le compte de Hanoï et de Moscou”.

Avant son décès, Pilger a réagi à ces révélations : “Certains des documents me concernant remontent aux années 80 – et c’était à l’époque où je faisais des reportages en Asie du Sud-Est, au Cambodge et au Viêt Nam.

“Mes reportages, qui étaient vraiment exclusifs, révélaient aux gens quelque chose qu’ils ne savaient pas, exposaient beaucoup de choses, dénonçaient les tyrans, mais aussi ceux qui les soutenaient secrètement – c’est plutôt embarrassant.

“Dans l’un de ces documents, j’ai été décrit comme étant pro-Kremlin. Je veux dire que lorsque je lis cela, des années plus tard, je ne peux qu’éclater de rire… Mais nous ne devons jamais prendre cela à la légère”.

John Pilger a confié en privé à cet auteur qu’il était au courant d’une campagne du Foreign Office à son encontre, liée aux États-Unis, mais qu’il ne disposait que de peu de documents à l’appui.

“Les histoires que j’ai racontées et qui les ont piquées sont celles de leur implication dans les Khmers rouges et dans la guerre de Suharto au Timor oriental”, a-t-il déclaré.

John McEvoy

Article original en anglais: Declassifieduk.org, 8 janvier 2024